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Descendente de portugueses, o professor José Manoel Ferreira Gonçalves, presidente da FerroFrente, nasceu no tradicional bairro do Brás, na capital paulista, em 1955.  Filho de um engenheiro civil e de uma professora, o menino gostava de brincar nas ruas próximas ao comércio de tecidos do avô, no mesmo bairro.

O garoto viu a família sofrer com o atropelamento de um amigo por um bonde. Aos olhos de uma criança, naquele momento, o trem ganhou ares de perigo.

Algum tempo depois, se mudou para Santana, na região norte da cidade, próximo ao famoso Jaçanã, imortalizado na canção de Adoniram Barbosa.  A imagem negativa causada pelo acidente com o bonde foi substituída pela poesia do Trem das Onze. O susto virou curiosidade e José Manoel começou a se interessar pelo tema ferrovia.

Atendendo a um desejo da família, ele foi estudar engenharia civil em uma tradicional universidade paulista.  Idealista e apaixonado por política, principalmente em defesa dos mais pobres, ficou dividido entre Engenharia Civil e Jornalismo, até conseguir se formar nas duas áreas. Fez mestrado e doutorado na área de engenharia.  Ainda se formou em Direito e Ciência Política e fez mestrado em Engenharia Oceânica e uma especialização em Termofluidomecânica.

Trabalhou durante anos como diretor de uma construtora. Também foi consultor e repórter especial em meio ambiente na Rádio Jovem Pan, onde tinha um programa chamado SOS Planeta. Mais tarde, criou um site especializado no tema com o mesmo nome.

Participou de três edições da Conferência das Nações Unidas sobre Mudanças Climáticas, respectivamente na Dinamarca, Paris e México.

Foi conselheiro do Instituto de Engenharia por dois mandatos, conselheiro do Crea-SP (Conselho Regional de Engenharia e Agronomia do Estado de São Paulo) e vice-presidente da Federação das Associações de Engenharia, Arquitetura e Agronomia do Estado de São Paulo.

É autor dos livros FerroviasFerrovia EssencialUm Brasil Sobre Trilhos  e Despoluindo Sobre Trilhos, totalmente dedicado a questão ambiental e que ganhou uma versão em inglês: Despolutting on the tracks of Brasil. Ele também faz parte da diretoria da Confederação Nacional dos Trabalhadores Universitários (CNTU).

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A FerroFrente tem como objetivo defender a volta dos trens de passageiros e a ampliação da malha ferroviária para o transporte de cargas no Brasil.

A volta das ferrovias traz benefícios econômicos, ambientais e sociais. No tocante à economia, além de aumentar a competitividade do Brasil no mercado externo diminui o preço dos alimentos tornando-os mais acessíveis à população.